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Jim Flora

Exorcizando demonios al ritmo frenético del Jazz

 

Esther B Vigil

Imágenes: The Heirs of James Flora, cortesía de JimFlora.com

 

Bizarro, bromista, caótico, cómico, erótico, macabro… Jim Flora fue un artista singular y pionero, con un sentido diabólico del humor y un talento extraordinario para combinar diversión, absurdo y violencia. Con uno de los trabajos más deslumbrantes de la era dorada de las cubiertas de álbumes, Flora fue un creador prolífico y versátil que se movió por campos tan diversos como la publicidad, las publicaciones periódicas, los discos de jazz o los libros infantiles. Durante los años 40 y 50 llevaría su ritmo endiablado a multitud de portadas de discos de jazz editados por los sellos Columbia Record y RCA-Victor. 

 

En sus inicios, Flora estará influenciado por artistas como Miró, Klee, Picasso, Covarrubias, Carlos Mérida y Alexander Calder. También llegará a escribir: "en la escuela de arte aprendí a admirar el trabajo de los artistas mexicanos, Rivera, Orozco, Siqueiros y Tamayo, así como el poderoso arte primitivo precolombino",

 

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Kid Ory and His Creole Jazz Banda, para Columbia Records 1947

 

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Fortune Magazine, mayo 1952


Jim Flora tenía una sagrada reverencia hacia la música, especialmente el jazz y la música clásica. Leyendas como Benny Goodman, Gene Krupa, Bing Crosby o Louis Armstrong, así como decenas de colegas de la era del swing and bop pasarán por sus pinceles. "El jazz para mí... si no hay diversión, no quiero oírlo. Tengo un ático lleno de viejos 78s y no sé qué diablos hacer con ellos. Tengo 300 o más LPs de jazz. Habiendo crecido en Ohio, éramos verdaderos diablos del jazz. Había salones de baile alrededor del condado. Vivíamos a 12 millas de Indian Lake y en esos días, había grandes bandas, como McKinney's Cotton Pickers. Conducíamos 20 millas para ir a bailar a McKinney's. Y la música country era más jazzy de lo que es ahora. Pero siempre he comprado discos. Supongo que lo llevo en el alma. Amo la improvisación del jazz y amo sinceramente a la gente que domina sus instrumentos y es capaz de hacer lo que quiera con ellos".



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Inside Sauter-Finegan, para RCA-Victor 1954

 

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Jived, “Primer For Prophets” para CBS-TV 1954

 

Un diseño fresco y surrealista con cierta reminiscencia a las abstracciones geométricas caracterizarán su trabajo: personajes serpenteantes con cabezas deformes, narices angulosas, barbillas que parecen aletas de tiburón…  Sus figuras, algunas de ellas con tres piernas y cinco brazos, se entregarán al ritmo frenético del jazz tocando pianos y trombones imposibles. Las leyes de la física serán transgredidas, el caos reinará y nos cruzaremos con músicos voladores, instrumentos que levitan y perspectivas tambaleantes. Jim Flora odiaba lo "estático" y así lo demostrará en cada milímetro de sus portadas.

 

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Mambo for cats, para RCA-Victor 1955


Este ohioano nacido en Bellefontaine en 1914 fue muy aficionado desde niño a la música y al dibujo. Con 19 años, tras ser becado por la Liga de Arquitectura de Boston, se trasladará a esta ciudad. A causa de la Gran depresión y a los pésimos trabajos que encontrará y que no le permitirán mantenerse, abandonará la idea de estudiar arquitectura regresando a Cincinnati para estudiar arte en la Art Academy. Allí conocerá a Robert Lowry con quien fundará la revista Little Man Press, una publicación literaria, que aunque modesta y de tirada limitada, contará con colaboraciones de escritores norteamericanos reconocidos como Saroyan, Thomas Mann, Jesse Stuart, Charles Henri Ford y William March. Durante los tres años de vida de la revista, Flora desarrollará su talento artístico a través de dibujos y tipografías, entre otros trabajos creativos.



Como gran apasionado del jazz, consideraba que los diseños de portadas de las grabaciones de 78 rpm que el sello Columbia estaba reeditando eran mediocres. Creía que su trabajo encajaría mucho mejor, además de que atraería a mayor público y se conseguirían más ventas. Así que Flora organizará su portafolio y lo enviará a uno de los directivos del sello en Nueva York, Alex Steinweiss, incorporándose rápidamente en el departamento de música popular y jazz. Dentro del sello siempre disfrutará de una gran libertad creativa y llegará a asistir a algunas de las sesiones de grabación con su block de bocetos como "pasaporte". Ascenderá a director de arte, gerente de publicidad y gerente de promoción y ventas. Durante 1952, como director de arte de la revista Park East, publicará ilustraciones de los entonces desconocidos R.O. Blechman y Andy Warhol. Cansado, pero, de un trabajo repleto de reuniones interminables donde ya no se habla ni de música ni de arte, y dónde sólo se discute sobre ventas, balances y estrategias empresariales, abandonará Columbia y se marchará junto a su mujer e hijos a México.

 

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This is Benny Goodman, versión rechazada por RCA-Victor 1955


En 1959 regresará a Estados unidos donde descubrirá que la explosión del rock and roll y el crecimiento del fenómeno fan han provocado un cambio en los criterios estéticos de los diseños de las portadas de discos. Ahora se "estilará" la fotografía del artista-ídolo en detrimento de la ilustración. Aunque aún realizará algunas portadas para RCA-Victor, los motivos económicos le llevarán a trabajar para publicaciones como Fortune, New York o Looksin tener que renunciar a su estilo personal pero sí adaptándose a un nuevo público. Comenzará entonces a explorar con la escritura y la ilustración de libros infantiles. Él mismo comentará sobre sus inicios: "En algún momento de 1954 mostré mi portafolio al director de arte de Harcourt, Brace and Company, con la esperanza de conseguir encargos para algunas sobrecubiertas e ilustraciones. El director me comentó que esperara un momento y salió del despacho. Regresó con una mujer alta y atractiva, Margaret McElderry, quien, pronto descubriría, era uno de los editores más importantes de libros infantiles. Miró mi portafolio y mostró gran interés en algunos de mis dibujos y pinturas de México." Margaret McElderry propondrá a Floraque le escriba un libro sobre México o sobre algún país latinoamericano. Una buena historia que mantenga el interés de los niños de principio a fin. "No soy escritor. Soy artista.", responderá Flora. "Nunca he escrito un libro pero podría intentarlo."  Inicialmente será un encargo duro, pero llegará a casa determinado a aprovechar la oportunidad. Este primer libro será "The Fabulous Fireworks" que posteriormente será adaptado para animación por UPA's Terrytoons. Las fabulosas críticas recibidas incitarán a Flora a pensar en un segundo libro: "En mi nuevo rol como escritor pensé que lo mejor era escribir otro libro sólo para demostrar que el primero no había sido un accidente". Este segundo libro será "The day the cow sneezed". Le seguirán quince más.

 

 

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The Day The Cow Sneezed, Enchanted Lion Books 1957

 

Un día recibirá una llamada de la redacción de The New York Times consultándole sobre qué hacer con todos su originales. La respuesta de Flora será: "tíralos". No se conserva mucha obra de su época comercial pero su obra personal es ingente. Según Irwin Chusid (biógrafo y coeditor de varias antologías muy recomendables sobre el trabajo del artista, entre ellas The High Fidelity Art of Jim Flora”, Fantagraphics 2013): "sólo podemos suponer, pero parece que Flora estaba menos orgulloso de su trabajo comercial". El artista "salvaría muchos originales de los años 60 y 70, probablemente, porque en este punto ya tenía el hábito de pedirlos tras la publicación. Sin embargo, hay muy pocos originales de su trabajo comercial de los años 50 en la colección familiar",

 

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Bell Island at Night, 1968

 

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Jim Flora en su mesa de dibujo


Artista incansable, imprescindible en la historia de la ilustración y el diseño, Flora ha influenciado a artistas low-brow (o surrealismo pop) como Shag, Gary Baseman y Tim Biskup.



El próximo 25 de Enero se celebrará el 100 aniversario de su nacimiento con una retrospectiva en el Silvermine Arts Center en Norwalk CT, (Connecticut). La exhibición contemplará pinturas originales de los años 40 a los 90, bocetos, grabados, obras inéditas, memorabilia e ilustraciones comerciales.



Jim Flora fue un “bon vivant" que amaba a su familia, la cultura marítima, los trenes, los perros, los gatos, viajar por el mundo y los cocktails "embriagadores". Como dijo una vez, lo único que quería era "create a little piece of excitement."

 

Fuentes: agradecimientos a Irwin Chusid, biógrafo del artista y autor junto con Barbara Economon de las antologías: “The Sweetly Diabolic Art of Jim Flora”, “The curiously sinister art of Jim Flora”, “The Mischievous art of Jim Flora” y “The High Fidelity Art of Jim Flora”.

 

Comentarios
Esther B. Vigil

Esther B Vigil fue fiel durante toda su adolescencia a The Smiths aunque hiciera años que se habían disuelto y que su entorno "estudia-hostil" insistiera en que se hiciera fan de Take That. Tras esa etapa de ardua resistencia estudió Bellas Artes en la UB donde empezó a serle infiel a “This charming man” con R.E.M. y algún que otro grupo ¿indie?. Comenzó su andadura como ilustradora freelance para TPH Club de TV2 y desde entonces ha trabajado para editoriales como Penguin Random House, Edelvives, La Galera o Zahorí de Ideas. Un día le picó la curiosidad de ver cómo era por dentro una editorial y pasó varios años trabajando entre los departamentos de marketing y de prensa de Random House Mondadori. Tras varias ferias del libro, presentaciones y quedadas con blogueros durante su paso por la editorial, ha decidido volver a las entrevistas y a las exposiciones entre boceto y boceto mientras escucha “The Queen is Dead”.